La regista di "Earth Mama", Savanah Leaf, afferma che realizzare il suo film è stato più difficile che arrivare alle Olimpiadi

La regista di “Earth Mama”, Savanah Leaf, afferma che realizzare il suo film è stato più difficile che arrivare alle Olimpiadi

A soli 29 anni, Savanah Leaf ha già costruito una carriera in tre settori ferocemente competitivi e ha collezionato riconoscimenti impressionanti in ciascuno di essi. Nel 2012, l’ex giocatore di pallavolo professionista nato a Londra e cresciuto in California ha gareggiato per la Gran Bretagna alle Olimpiadi estive. Nel 2020, le immagini che ha diretto per il singolo del cantante e chitarrista blues Gary Clark Jr. “The Land” hanno ricevuto una nomination ai Grammy Award come miglior video musicale. E il 7 luglio, il primo lungometraggio alla regia di Leaf, Mamma Terrauscirà nelle sale di tutto il paese.

Mamma Terra racconta la storia di Gia (Tia Nomore), una giovane madre che lotta per la custodia dei suoi due figli più grandi che sono in affidamento mentre è incinta del suo terzo. Il film è stato girato a Oakland, in California, in soli 26 giorni la scorsa primavera e si basa sul precedente lavoro di Leaf, il documentario Il cuore ronza ancora, che ha completato con l’attrice Taylor Russell. Il progetto rappresenta sia un nuovo capitolo che una nuova sfida per il regista della Bay Area.

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“Non immaginavo niente di tutto questo, ma allo stesso tempo l’ho fatto”, dice L’Hollywood Reporter. “Speravo solo in un film in cui credessi, un film che potessi stare a guardare e che avrei voluto vedere”.

A24 è entrato a far parte del progetto come principale finanziatore del film proprio quando Leaf ha terminato la sceneggiatura ed era pronto per iniziare la pre-produzione nel marzo del 2022. Mamma Terra ha debuttato al Sundance Film Festival a gennaio e ha vinto il Premio del Pubblico al San Francisco International Film Festival ad aprile. Conta l’attrice Erika Alexander e il rapper e cantante Doechii tra le sue star.

“Mi ritengo fortunato ad aver trovato partner che mi hanno permesso di realizzare un film in un modo che rispettavo e mi piaceva”, afferma Leaf. “Non credo sia un compito facile, soprattutto non in America. Sapevo che avrei fatto un film – credevo in me stesso per farlo – ma non sapevo chi sarebbe stato coinvolto o come sarebbe stato realizzato. Sono davvero entusiasta della comunità e del gruppo con cui l’abbiamo fatto.

Quando hai sviluppato per la prima volta un interesse per il cinema?

Sto cercando di individuarlo e non lo so per certo, ma quando mi sono infortunato facendo sport nel 2015, ho davvero iniziato a considerare il cinema come un’opzione. Al college ho praticato sport, ma ho studiato psicologia e, in un certo senso, penso al cinema come a una combinazione di psicologia – lavorare in un ambiente di squadra, che è molto sportivo – ed espressione artistica. Ho sempre scattato foto o scritto o dipinto. Quindi sembra assurdo che io sia in un film ed ero un atleta, ma ho sempre avuto il culmine di tutto questo in diversi momenti della mia vita.

Diresti che è più difficile arrivare alle Olimpiadi o realizzare un film?

Arrivare alle Olimpiadi riguarda la tua fisicità. La cosa pazzesca del tentativo di diventare il migliore come atleta rispetto al tentativo di realizzare un film è che alcune persone non ci arriveranno mai perché non sono pensate per quello sport. Mi sono sentito davvero fortunato perché salto in alto e quella era la mia passione. Sono alto e questo mi ha permesso di entrare nella stanza nella pallavolo in un modo che molte persone non possono. Quindi, c’è una facilità nel fatto che sono atletico, c’è una facilità nel fatto che quell’abilità mi è stata data. Ma ancora la forza mentale, la fisicità si stava esaurendo. Mi sento come se mi svegliassi e lavorassi, macinassi e lavorassi dopo due ore di sonno; sembrava che mi preparasse a tutto. Mi sento come se il film non potesse farmi niente che lo sport mi ha fatto fisicamente.

Ma mentre giravo un film, mi girava la testa. C’è qualcosa che devi davvero incontrare dentro di te. Come donna di colore, spesso mi sento come se non dovessi essere in questo spazio. Oppure le persone ti dicono costantemente: “Sei in questo spazio perché avevano bisogno di sostenere una donna nera in questi giorni”. Le persone si chiedono costantemente se dovresti o meno essere qui, ed è qualcosa con cui ho sempre lottato. Mentre nello sport, mi è sempre sembrato che dovessi essere lì. Quindi, per me, questa è stata la cosa più difficile, e probabilmente continuerà ad esserlo. Tipo, come mi sento bene e come se dovessi essere qui? Come faccio a non preoccuparmi per la mia voce quando parlo in una stanza o se mi sto articolando nel modo giusto? Quindi, da un punto di vista emotivo, sento che è davvero dura.

In uno dei tuoi Post di Instagram, hai detto che sembra che tutta la tua vita sia stata costruita per questo film. Come mai?

Questo film parla davvero della maternità nelle sue molteplici forme. Penso a mia madre e al mio rapporto con lei, e penso alle madri con cui sono cresciuto, agli allenatori che mi hanno influenzato, ai miei migliori amici che a volte mi facevano da madre. Tutti loro si sentivano davvero coinvolti in questo momento.

Quando avevo 16 anni, mia madre ha adottato mia sorella e ho conosciuto la sua madre biologica. Quindi questa è stata un’altra prospettiva sulla maternità che ha davvero avuto un impatto sulla prima scrittura di questo film. Stavo immaginando me stesso e quello che stava passando, e attingendo a tutte queste diverse madri che hanno passato così tanto e che mi hanno davvero influenzato in così tanti modi. Questo è ciò che intendo quando dico che sembra che sia passata una vita a farlo. Ho attinto alla maternità e al modo in cui le persone sono sopravvissute e prosperate durante tutta la mia vita.

Mamma Terra

Savanah Leaf sul set di Mamma Terra.

Per gentile concessione di A24

Mamma Terra è anche collegato al tuo documentario del 2020 Il cuore ronza ancora. Come è nato quel cortometraggio?

La prima bozza della mia sceneggiatura era più direttamente basata sul mio rapporto con mia sorella. E poi ho realizzato il breve documentario incentrato su cinque madri diverse, alcune delle quali avevano dato i propri figli in adozione, altre a cui erano stati portati via i figli a causa del sistema di affidamento, e alcune che erano figlie in affidamento e ora madri stesse . Stavo guardando tutte queste donne diverse così come il mio rapporto con mia sorella, e lo stavo usando quasi come ricerca emotiva per il film. Poi, quando sono tornato a scrivere la sceneggiatura, è stato come se avesse scatenato un altro lato della storia. Ho dovuto immergermi ulteriormente nella ricerca.

Ma il round successivo riguardava più i dettagli del sistema di affidamento. Cosa significa essere in forma per genitore e quali sono i parametri? E quali sono le regole e quali sono le loro misurazioni e come vengono analizzate le persone? Poi ho iniziato a tornare indietro e leggere le situazioni di altre madri in libri, articoli di cronaca e riviste. È stato un processo davvero lungo per prendere la ricerca emotiva e poi andare all’aspetto granulare del motivo per cui questi ostacoli sono così difficili da superare. Qual è la soluzione semplice? Non ce n’è uno?

Anche se è un lungometraggio, Mamma Terra ha anche un aspetto documentaristico. Puoi parlarci del tuo approccio alle riprese di questo progetto?

C’è un’atmosfera da documentario perché ho questo tipo di testimonianze nel film che sono donne e uomini reali che hanno attraversato queste circostanze. Uno di loro è in realtà dal documentario ed è entrato nel lungometraggio, e in realtà apre il film. Quindi, c’è questa lente documentaria osservativa nel lungometraggio romanzato. Anche quando giriamo Gia, la telecamera è abbastanza lontana e lasciamo che le scene scorrano nel loro insieme. Non giriamo mai solo l’inizio di una scena; stiamo girando tutto e lasciandola passare attraverso quell’arco emotivo, e cercando di farlo in un modo che sembri onesto, autentico, reale e radicato in modo che non sembri questo dramma glorificato. Non ne ho bisogno. Non ho bisogno di essere costretto a subire un trauma. Sono molto sensibile a questo e non volevo farlo con questo film.

L’aspetto terrestre del titolo del film appare letteralmente nelle immagini, in particolare nelle scene in cui vediamo Gia alternarsi tra il camminare per le strade di Oakland e il vagare per la foresta. Cosa stai comunicando lì?

Spesso pensavo a questo lignaggio di donne nere che sono venute prima di Gia, e anche al lignaggio che verrà dopo di lei. Stavo pensando al trauma che ereditiamo, ma anche a come a volte vuoi staccarti da quel trauma. Inoltre, a volte c’è bellezza in quel lignaggio e c’è forza in quel lignaggio; c’è una resilienza. Volevo mostrare che non era solo un dialogo tra i personaggi, era qualcosa che sentivi. Come se potessi davvero sentire il suo mondo interiore. A volte è difficile inserirlo in alcune parole di dialogo, semplicemente non penso che abbia la stessa risonanza. E penso che, per me, quel realismo magico ti abbia permesso di immergerti nel suo fisiologico spazio interiore.

Tia Nomore ritrae l’esperienza di Gia e quella di molte altre giovani madri che hanno dovuto affrontare il sistema di affidamento in modo così autentico. Come l’hai trovata per questo ruolo?

Tia era una persona così speciale da entrare nel mix. È una rapper, musicista e performer, e stavamo guardando molti artisti locali perché pensavamo che se dovessimo scegliere qualcuno che non ha mai recitato prima sarebbe fantastico se anche loro avessero esperienza nell’esibirsi, non solo per la loro recitazione ma per la resistenza che ci vorrebbe per fare un progetto così lungo e sapere che posso fidarmi di loro per quello. Tia ha avuto quell’esperienza ed è stata anche una mamma recente. Aveva appena partorito un anno prima delle riprese e stava ancora allattando e allattando al seno, e provava ancora così tante emozioni intorno alla nascita, al travaglio e al postpartum. Quindi, è stato davvero interessante sentirne parlare dal suo punto di vista e si stava allenando per diventare una doula, quindi aveva questa connessione con la maternità che sembrava davvero profonda ed era anche molto in superficie perché le stava accadendo allora. Stava imparando come sarebbe diventata madre essendo una madre in quel momento, e penso che abbia davvero giocato nel suo ruolo e anche in chi è Gia.

Mamma Terra

Mamma Terra

Per gentile concessione di A24

Colpisce anche vedere Doechii in questo modo, visto come la sua carriera musicale è esplosa nell’ultimo anno.

Quando Doechii ha fatto il provino, mi hanno effettivamente inviato il video musicale “Crazy” prima che fosse pubblicato. In un certo senso ero tipo, “Non vedo del tutto come si collega a questo ruolo, ma vedo come si relaziona a lei come attore”, e penso che mi abbia mostrato che è disposta ad andare lì. Ha questa folle e forte etica del lavoro ed è disposta a mettersi in gioco. È venuta alle audizioni, è venuta sul set senza trucco, solo molto spoglia. Sa quando presentarsi in tempo e ci si dedica e sa come farlo in un modo davvero meraviglioso. Penso che si senta davvero come un’amica che avevo crescendo ed è quello che è stato emozionante per me quando l’ho incontrata. È solo un’attrice naturale.

Tornando all’idea di chiedere qual è la soluzione semplice durante il tuo periodo di ricerca, mi sono ritrovato a fare una domanda simile quando il film è finito. Ad esempio, cosa devo fare con quello che ho appena vissuto? Cosa speri che il pubblico porti via?

Una delle cose è che spero che le persone che hanno vissuto situazioni simili si sentano ascoltate e non sole. Spesso in queste circostanze, ti sembra di sbattere contro un muro e il film è questo mezzo davvero meraviglioso in cui puoi sentirti meno solo. Spero che le persone sentano che ha rappresentato onestamente la loro storia o pezzi della loro storia. Spero per altre persone che non conoscono questa storia così da vicino, che faccia luce su un argomento che non viene discusso spesso in un modo che ti inviti ad entrare, piuttosto che ti costringa a provare emozioni e che sia sensibile e rispettoso. Spero che susciti conversazioni e comunità che sostengono le comunità. Ci sono così tante persone brillanti in questo mondo che stanno già lavorando su questo problema, e si spera che aiuti ad allineare insieme alcune di queste organizzazioni.

Intervista modificata per lunghezza e chiarezza.

Mamma Terra ora sta suonando nei cinema.